EUA lança diretriz para desenvolvimento de energia nuclear espacial

Os EUA divulgaram uma nova diretriz de política espacial com o objetivo de servir como um roteiro estratégico para o desenvolvimento de energia nuclear espacial e tecnologias de propulsão.

A Diretiva de Política Espacial

Intitulada Estratégia Nacional para Energia Nuclear e Propulsão Espacial, discute responsabilidades e áreas de cooperação entre agências do governo federal no desenvolvimento de capacidades que vão desde sistemas de energia nuclear de superfície a propulsão térmica nuclear, coletivamente conhecida como espaço energia nuclear e propulsão (SNPP).

Este memorando estabelece uma estratégia nacional para garantir o desenvolvimento e uso de sistemas SNPP quando apropriado para permitir e atingir os objetivos científicos, de exploração, segurança nacional e comerciais dos Estados Unidos.

Protótipo de reator nuclear de 1kW de potência de 1kW da NASA para uso em superfícies espaciais e planetárias. Crédito: NASA

A diretiva estabelece três princípios para o desenvolvimento de sistemas nucleares espaciais: segurança, proteção e sustentabilidade. Também descreve as funções e responsabilidades de várias agências envolvidas no desenvolvimento, uso ou supervisão de tais sistemas.

Grande parte do documento, entretanto, é um roteiro para o desenvolvimento de energia nuclear e sistemas de propulsão. Ele estabelece uma meta de, em meados da década de 2020, desenvolver capacidades de processamento de combustível de urânio necessárias para energia de superfície e sistemas de propulsão no espaço

Em meados de 2020, a NASA completaria o desenvolvimento e teste de um sistema de energia nuclear de superfície para missões lunares que pode ser escalonável para missões posteriores a Marte.

Muitas das iniciativas descritas no documento já estão em andamento. A NASA tem trabalhado com o Departamento de Energia (DOE) em um projeto chamado Kilopower para desenvolver reatores nucleares de superfície, incluindo esforços para buscar propostas para desenvolver um reator para uso na lua

Uma ilustração de um reator nuclear Kilopower na lua. O desenvolvimento de tecnologias de energia nuclear de superfície é um elemento-chave do roteiro incluído na Diretiva de Política Espacial 6. Crédito: NASA

A NASA também tem estudado a propulsão térmica, uma iniciativa apoiada por alguns no Congresso que reservaram fundos do programa de tecnologia espacial da NASA para esse esforço.

A energia nuclear de superfície é necessária em um prazo mais curto para apoiar missões lunares no final da década, particularmente para lidar com a noite lunar de duas semanas

A propulsão térmica, bem como as tecnologias alternativas de propulsão elétrica nuclear, são menos críticas, uma vez que se destinam principalmente a apoiar missões posteriores a Marte.

Essas coisas são importantes para ir a Marte”, disse o oficial sobre a propulsão nuclear, “mas primeiro estamos fazendo a lua e aproveitando as capacidades e tecnologias terrestres para colocar esse ponto de apoio na lua”.

A Casa Branca lançou a Diretiva de Política Espacial (SPD-6) uma semana depois de emitir uma nova política espacial nacional durante uma reunião do Conselho Espacial Nacional.

Essa política mais ampla abordou brevemente a energia nuclear espacial e a propulsão, discutindo os papéis de várias agências, mas não mencionou o roteiro ou outros detalhes encontrados no SPD-6.